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Pergunta

Quais são as velocidades máximas que a Humanidade consegue atingir no espaço? Quais as naves espaciais mais rápidas e que tipos de fontes energéticas usam? É verdade que uma nave para exploração de Mercúrio vai usar energia do vento solar?
Que outras fontes energéticas existem na navegação espacial?

Resposta

Não sei exactamente, mas andará pela ordem das várias dezenas de kms por SEGUNDO (!!), que é a velocidade para escapar à influência do campo gravitacional do Sol, a partir da Terra (Naves Voyager 1 e 2, Pioneer 10 e 11).

É difícil de dizer. As naves não se classificam segundo a sua velocidade máxima, aliás as naves não têm velocidades máximas, como os carros p.e.
A fonte de energia usada depende do que é que se pretende com a nave, para onde é que queremos mandá-la.

Até agora temos usado a propulsão por combustível, e a 'assistência gravitacional' (gravity assistence), em que se usa o campo gravitacional de um planeta para aumentar a velocidade da nave.

Neste momento está a estudar-se e a testar a propulsão iónica. P.e. a missão SMART-1 da ESA (www.sci.esa.int) ou Deep Space 1 da NASA.

Não. Ir até Mercúrio é um assunto complicado. BepiColombo, a missão da ESA (www.sci.esa.int) usará a assistência gravitacional, e a propulsão iónica (e talvez também o combustível para algumas manobras). Repare, o vento Solar são partículas, iões, de H+ e He+ e He2+ que o Sol emite para dentro do Sistema Solar. Não é utilizado (ainda) para propulsão (pelo menos que eu saiba).

As velas solares podiam ser a outra fonte. Mas estas velas usam a RADIAÇÃO solar (o que sente na sua pele quando anda ao Sol), que são os fotões emitidos pelo Sol (a luz). Não é igual ao vento solar !!! Esta técnica está ainda numa fase muito experimental.