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Pergunta

Quantos planetas já foram encontrados no universo? Penso que a maioria são jovianos. Já foram encontrados planetas telúricos noutras estrelas? Teriam condições de vida humana?

Resposta

Na última década o progresso na detecção de planetas extra-solares foi fenomenal, o que se deveu ao melhoramento de instrumentos e das técnicas de observação. Ao todo foram descobertos e confirmados 74 planetas, em 66 sistemas planetários, dos quais 7 são sistemas que contêm vários planetas. Todos os que orbitam estrelas "normais" são jovianos, ou seja, planetas gigantes, bolas de gás muito diferentes da Terra. Por enquanto não foram encontrados planetas telúricos em órbita de outras estrelas, pois os instrumentos não têm ainda precisão suficiente. De facto, o método predominante na busca de planetas extra-solares baseia-se no tamanho e/ou na massa dos planetas, e só os de tipo joviano são suficientemente grandes para serem detectados. Dentro de alguns anos deverão começar a ser detectados planetas do tipo terrestre, e alguns deles poderão ter condições para albergar seres vivos.

Há também alguns planetas que orbitam pulsares. Os pulsares são objectos que resultaram da explosão de estrelas. Estes restos estelares emitem radiação (por exemplo, ondas de rádio) com um período muito preciso, como um farol, e partículas carregadas. Nesse ambiente extremamente hostil e radioactivo em torno de pulsares foram descobertos alguns planetas com massas próximas da da Terra, que deverão ser de tipo telúrico. Em torno de pulsares, contudo, a vida humana seria impossível.

Poderá encontrar informação exaustiva na Enciclopédia dos Planetas Extra-solares, no site http://www.obspm.fr/planets (em francês) e em http://cfa-www.harvard.edu/planets/ (em inglês).